重磅!阿里巴巴全资收购中天微,自主研发打造“中国芯”

[ 导读 ] 4月20日,阿里巴巴集团宣布全资收购中国大陆唯一的自主嵌入式CPU IP Core公司——中天微系统有限公司。

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4月20日,阿里巴巴集团宣布,全资收购中国大陆唯一的自主嵌入式CPU IP Core公司——中天微系统有限公司。再加上阿里昨天宣布其达摩院正在研发一款名为Ali-NPU的神经网络芯片,去年云栖大会成立达摩院的承诺之一终于兑现,即阿里需要具备设计与改造芯片SoC架构的能力。

青梅竹马的情谊

中天微成立于2001年,是一家致力于32位高性能低功耗嵌入式CPU、以芯片架构授权为核心业务的集成电路设计公司,也是中国大陆唯一大规模量产的自主嵌入式CPU IP Core公司。

阿里巴巴与中天微的接触由来已久:

2015年,阿里巴巴与中天微联手,面向物联网的各细分领域开发云芯片架构;

2016年1月,阿里巴巴入股中天微成为其第一大股东;

2017年6月,阿里巴巴向中天微注资5亿,正式跨入芯片基础架构设计领域。而中天微也作为阿里云最早进入物联网合作伙伴计划的成员,发布了阿里云基于AliOS软硬件框架的3款云芯片,包括计算机视觉芯片、融合接入安全的MCU平台芯片以及极低功耗NB-IoT物联网安全芯片。

对于此次收购事件,阿里巴巴CTO张建锋表示:“收购中天微是阿里巴巴芯片布局的重要一环,IP Core是基础芯片能力的核心,进入IP Core领域是中国芯片实现“自主可控”的基础。”说直白单点,中天微业务与阿里巴巴的实体业务能够构成强耦合,收购中天微,更能提升阿里的业务效率。

接连两天发布大动作,阿里颇具深意

联系中兴事件,在“芯片”成为举国热议的时间点上,阿里巴巴的动作颇具深意。

美国商务部在美东时间4月16日宣布,将禁止美国公司向中兴通讯销售零部件、商品、软件和技术7年,直到2025年3月13日。理由是中兴违反了美国限制向伊朗出售美国技术的制裁条款。由于美国公司在这7年内都不得卖东西给中兴。

这次事件,对中兴而言,未来不论是产品开发、规划、制造、销售等环节都会造成极大的影响,中兴的发展将受到重挫。上升到国家层面,中兴遭美制裁很容易让人联想到近来方兴未艾的中美贸易战。人民日报曾发文评论:

“我们肯定不能允许美方将芯片当做大棒对中国挥舞。如果说以往的采购方便让中国发展本国芯片三心二意的话,那么从现在起,我们可以靠美国芯片活得很好的幻想应该破灭了。中国有组织科技攻关的能力,也有推动国产芯片逐渐替代外来芯片所需要的动员力,最重要的就是决心。

特朗普政府在帮助我们下这个决心。如果中国真的转换了思路,也许过多少年之后,我们会感谢美国今天做出的限制决定,庆幸它促使中国早一点恢复了清醒。”

如此,发展“中国芯”产业链的问题被摆到了桌面上。政府牵头,企业联动,阿里巴巴趁势而为。

阿里巴巴的芯片情怀

说阿里巴巴趁势而为,并不意味着它刚刚开始芯片的布局。翻一番阿里的“投资履历”,我们会发现一个很奇特的现象:阿里以及阿里系长期酷爱芯片。

2015年,阿里巴巴与中天微初相逢;

2016年11月,阿里巴巴与腾讯共同领投了可编程芯片公司Barefoot Networks高达2300万美元的C轮融资。Barefoot Networks的特别之处在于,该公司开发出世界上首个可编程芯片,称比现在市场上任何其他芯片都快两倍,能以每秒6.5兆的速度处理网络数据包。

2017年8月,阿里巴巴投资了人工智能芯片公司寒武纪。寒武纪是AI芯片领域的独角兽,被称为全球第一个成功流片并拥有成熟产品的公司,拥有终端AI处理器IP和云端高性能AI芯片两条产品线。2016年发布的Cambricon-1A,是世界首款商用深度学习专用处理器。

2017年11月,阿里巴巴领投了另一家人工智能芯片公司耐能。耐能最突出的产品是NPU,相关数据显示其M4、M5等级芯片功耗可降低到毫瓦级别,所需体积可以缩小至主流神经网络芯片的1/40。

不仅如此,阿里旗下另一个重要的投资部门蚂蚁金服投资部,在2017年10月投资了一家人工智能芯片研发公司深鉴科技。

再加上这次中天微的收购,阿里已经拿下了5家人工智能芯片研发公司,并且这五家都可以算得上是AI芯片研发技术的第一梯队。

深究阿里巴巴投资或者收购芯片公司的原因,不外乎以下3点:

其一,芯片技术是阿里云的“必需品”。今年3月,阿里云总裁胡晓明在阿里云宣布进军物联网时表示,阿里云计划在未来5年内连接100亿台设备。这当中需要的巨大算力和连接能力,使得阿里巴巴不得不重视芯片技术的布局。

其二,芯片是打通阿里巴巴产业链的重要一环,即保证阿里巴巴“操作系统(yunOS)+处理器芯片或应用芯片+算法+终端+应用+云”这样一条通道的顺畅无阻。

第三,为了阿里巴巴算力的提升。整个AI产业的关键要素不外乎数据、算法以及计算力。在数据方面,阿里巴巴一直注重IaaS层的构建,各个平台每天积累的海量用户数据为其AI模型训练提供了重要的资源;在算法方面,可以通过招揽各路人才得到解决。而算力方面,阿里巴巴想要赶超其他技术基因强大的巨头,就需要借助外部力量来完成技术的提升。

正如阿里巴巴向媒体介绍的,此次全资收购中天微,阿里巴巴将在更大层面上统合科研力量,从芯片核心技术能力上实现突破。无论对芯片产业的发展,还是对自主研发核心技术的国家需求,都将起到推动作用。

中天微创始人严晓浪表示,“中天微团队致力于推动国产CPU自主研发创新能力,加入阿里巴巴后,希望通过阿里强大的技术平台和生态系统整合能力,推动国产自主芯片大规模商用,为加速推进‘中国芯’在各领域的应用做出贡献。”